25/04/2022. Les ambitions spatiales de la Chine

Une navette spatiale, dans le domaine de l’astronautique, désigne un véhicule spatial pouvant revenir sur Terre en effectuant un atterrissage contrôlé à la manière d’un avion ou d’un planeur et pouvant être réutilisé pour une mission ultérieure. https://fr.wikipedia.org/wiki/Navette_spatiale

Les Etats-Unis disposent depuis longtemps de telles navettes dont 5 destinées au vol orbital . Elles ont principalement servi à la construction de la Station spatiale internationale (ColumbiaChallengerDiscoveryAtlantisEndeavour) et une aux essais en vols (Enterprise).

À la suite de l’arrêt des missions de sa navette spatiale en 2011, la NASA prévoit le retour à des vaisseaux spatiaux conventionnels (OrionCrew DragonCST-100 Starliner).

Les Soviétiques, en leur temps, ont construits douze navettes, dont cinq destinées au vol orbital, bien qu’une seule d’entre elles ait volé : Bourane.

Aujourd’hui le relai a été pris par la Chine. Le 17 juin 2021, la navette chinoise Shenzhou-12 et son équipage de trois personnes ont atteint la nouvelle station spatiale Tianhe mise en orbite par la Chine pour entreprendre une mission de trois mois. Le vaisseau Shenzhou-12 s’est arrimé à la station spatiale Tianhe environ six heures après son décollage.

Au cours des prochains mois, l’équipage procédera à des expériences scientifiques, à des tests d’équipement ainsi qu’à diverses tâches d’entretien et de préparation de la station en vue de l’arrivée de deux modules laboratoires l’an prochain.

Avec cette mission, on compte maintenant 14 astronautes envoyés dans l’espace par la Chine depuis 2003.

La navette Shenzhou-12 a été lancée arrimée à la fusée Longue marche-2F Y12 juste après la mise à feu

La fusée s’est détachée de ses propulseurs environ deux minutes après le décollage, puis c’est la bobine entourant la navette au sommet de la fusée qui s’est retirée, ce qui a permis à la navette de se détacher environ dix minutes après le lancement. La navette a alors déployé ses panneaux solaires et est entrée en orbite.

La Chine est le troisième État à lancer des missions habitées par ses propres moyens après l’ancienne Union soviétique et les États-Unis.

Si les trois astronautes de cette mission sont tous des hommes, deux femmes ont déjà été envoyées dans l’espace par la Chine lors de missions précédentes. D’autres femmes devraient prendre part aux prochaines missions vers la station spatiale également connue sous le nom « Harmonie céleste ».

Cette mission est la troisième d’une série de 11 prévues jusqu’à la fin de l’année prochaine avec pour objectif d’ajouter des modules supplémentaires et de l’équipement à la station . Un nouvel équipage de trois astronautes sera envoyé en relève dans trois mois.

La Chine ne participe pas à la coalition responsable de la Station spatiale internationale, principalement en raison de l’opposition des États-Unis au programme chinois couvert par le secret et jugé trop près des militaires.

Toutefois, la Chine a commencé à élargir sa coopération avec la Russie et divers autres États. Sa station spatiale pourrait d’ailleurs continuer d’opérer après la fermeture de la Station spatiale internationale dont la durée de vie tire à sa fin.

Par ailleurs, la Chine a réussi à envoyer un véhicule d’exploration sur Mars, le mois dernier. Elle avait fait de même précédemment sur la face la plus éloignée et la moins explorée de la lune afin de rapporter sur Terre les premiers échantillons lunaires depuis les années 1970

Rappelons qu’un morceau de plusieurs tonnes de la fusée chinoise Longue Marche s’était détaché et était retombé sur la Terre sans dommage le 8 mai 2021.

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