09/09/2022. La menace de la fonte des glaciers antarctiques

Le continent antarctique est la plus grosse réserve de glace de la planète. Quelque 98 % de sa surface sont recouverts d’une couche de glace d’une épaisseur moyenne de 1,6 km. C’est pourquoi la morphologie du sous-sol antarctique reste encore peu connue voire inconnue, alors que petit à petit se dévoile la présence de lacs subglaciaires et de chaînes de montagnes subglaciaires comme celle de Gamburtsev. Cette épaisseur de glace fait de l’Antarctique le continent dont l’altitude moyenne est la plus élevée.

L’Antarctique est le continent dont le climat est le plus froid, le plus sec et le plus venteux. Puisqu’il n’y tombe que peu de précipitations, excepté sur ses parties côtières où elles sont de l’ordre de 200 mm/an, l’intérieur du continent constitue le plus grand désert du monde. À part les bases scientifiques, il n’y a pas d’habitat humain permanent et l’Antarctique n’a pas de population autochtone connue.

Le glacier Thwaites, l’un des glaciers les plus massifs d’Antarctique, mesure plus de 120 kilomètres de large pour une longueur de 600 km (l’équivalant d’un tiers de la France). Il ferait plus de 3 km de haut. En vue de sa taille, il constitue un élément clé pour le maintien de l’équilibre géoclimatique de la planète. Il possède en effet une position stratégique, notamment à l’ouest de l’Antarctique à l’entrée de plusieurs vallées situées en dessous du niveau de la mer. De ce fait, il joue le rôle d’une sorte de barrière, empêchant les autres glaciers de céder et de dériver.

Cependant, en retraçant son histoire, les glaciologues ont remarqué qu’au gré des épisodes de réchauffement par lesquels notre planète est passée, Thwaites serait particulièrement sujet aux changements en comparaison aux autres glaciers. En raison de sa fonte, il serait aujourd’hui responsable de 4% de la hausse des niveaux des mers chaque année, un chiffre qui pourrait passer à 25% en considérant l’accélération du réchauffement climatique. D’après les scientifiques, il serait maintenant dans une phase d’effondrement « rapide ».

Signalons que le concept de « niveau des mers » n’est guère précis. Disons pour simplifier qu’une hausse annuelle de 25% de ce niveau se traduirait par une hausse de quelques centimètres du niveau de la haute mer moyenne. En quelques années des ports comme New-York ou Marseille deviendraient inutilisables sans des travaux considérables.

Référence

Rapid retreat of Thwaites Glacier in the pre-satellite era

https://www.nature.com/articles/s41561-022-01019-9#article-info

Abstract

Understanding the recent history of Thwaites Glacier, and the processes controlling its ongoing retreat, is key to projecting Antarctic contributions to future sea-level rise. Of particular concern is how the glacier grounding zone might evolve over coming decades where it is stabilized by sea-floor bathymetric highs. Here we use geophysical data from an autonomous underwater vehicle deployed at the Thwaites Glacier ice front, to document the ocean-floor imprint of past retreat from a sea-bed promontory. We show patterns of back-stepping sedimentary ridges formed daily by a mechanism of tidal lifting and settling at the grounding line at a time when Thwaites Glacier was more advanced than it is today. Over a duration of 5.5 months, Thwaites grounding zone retreated at a rate of >2.1 km per year—twice the rate observed by satellite at the fastest retreating part of the grounding zone between 2011 and 2019. Our results suggest that sustained pulses of rapid retreat have occurred at Thwaites Glacier in the past two centuries. Similar rapid retreat pulses are likely to occur in the near future when the grounding zone migrates back off stabilizing high points on the sea floor.

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