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Nouvelles découvertes concernant les talents linguistiques du chien domestique (canis familiaris)

Le chien moderne, dit chien domestique, aurait eu un ancêtre commun avec le loup il y a 18.000 comme le montre un chiot congelé (image) qui vient d'être découvert dans le permafrost sibérien et qui génétiquement comporte des traits partagés par les deux espèces 1) .

Depuis cette date, le chien a acquis des capacités linguistiques que ne possède pas le loup. On peut supposer qu'il l'a fait au contact d'hommes qui l'auraient capturé pour en faire un auxiliaire à la chasse.

Aujourd'hui, une nouvelle étude scientifique a montré que ces capacités sont chez le chien domestique bien plus variées qu'on ne le pensait. D'ores et déjà, il est facile d'observer que le chien comprend facilement certains ordres donnés par l'homme, non seulement par le geste, mais par la voix. D'autres espèces domestiques ont cette capacité, mais sous une forme moins sophistiquées que chez le chien.

Les chercheurs de l'Université de Sussex ayant procédé à l'étude référencé ci-dessous ont montré que la grande majorité des 70 chiens de différents races sur lesquels ils avaient expérimenté pouvaient, lorsqu'ils étaient assis près de leur maître, c'est-à-dire à une courte distance, comprendre des mots qu'ils n'avaient jamais entendu auparavant, dès lors qu'ils étaient relativement proches de ceux qu'ils connaissaient. Ces mots avaient été choisis à dessein comme très éloignés des mots qu'ils comprenaient déjà, tels que assis ou debout.

Sur ces 70 chiens, 48 ont réagi de la même façon quand différents humains qu'ils ne connaissaient pas prononçaient le même mot simple. Par contre, ils étaient indifférents à ce mot, lorsqu'il était répété plusieurs fois. Cela peut signifier qu'ayant une fois compris le sens d'un mot, ils n'avaient pas besoin que celui-ci fut dit une nouvelle fois pour y réagir.

Les linguistes considéraient jusqu'à présent que la capacité de comprendre le même mot lorsque celui-ci était formulé par différentes personnes, ceci dès lors qu'ils en avaient compris le sens, était spécifiquement humaine. Ce n'est pas le cas du loup aujourd'hui. On peut considérer que cette capacité linguistique avaient été acquise du fait de la domestication.

Il restera à vérifier que les cerveaux des chiens et ceux des humains ont acquis quelques traits communs, notamment dans ce que l'on nomme les aires du langage chez l'homme. 

1)  Futura-science

Référence

Dogs perceive and spontaneously normalize formant-related speaker and vowel differences in human speech sounds
04 December 2019


Abstract

Domesticated animals have been shown to recognize basic phonemic information from human speech sounds and to recognize familiar speakers from their voices. However, whether animals can spontaneously identify words across unfamiliar speakers (speaker normalization) or spontaneously discriminate between unfamiliar speakers across words remains to be investigated. Here, we assessed these abilities in domestic dogs using the habituation–dishabituation paradigm. We found that while dogs habituated to the presentation of a series of different short words from the same unfamiliar speaker, they significantly dishabituated to the presentation of a novel word from a new speaker of the same gender. This suggests that dogs spontaneously categorized the initial speaker across different words. Conversely, dogs who habituated to the same short word produced by different speakers of the same gender significantly dishabituated to a novel word, suggesting that they had spontaneously categorized the word across different speakers. Our results indicate that the ability to spontaneously recognize both the same phonemes across different speakers, and cues to identity across speech utterances from unfamiliar speakers, is present in domestic dogs and thus not a uniquely human trait

07/12/2019

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