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Technologie. De nouvelles générations de propulseurs nucléaires dans l'espace

Seul à ce jour des propulseurs nucléaires portables permettraient d'accomplir de longs déplacements dans l'espace. Aujourd'hui ceux-ci ne sont possible qu'en embarquant du carburant dans les engins, carburant qui s'épuise très vite.

Mais faire appel comme envisagé précédemment à des tels propulseurs nucléaires portables mettraient en danger la vie des cosmonautes en les exposants à des mois de radiation. Une nouvelle génération de propulseurs nucléaires s'impose. L'agence spatiale russe Roscosmos prévoit d'en utiliser pour ses projets de base permanente sur Mars. Mais aucun détail n'est aujourd'hui disponible concernant les projets russes.

Par contre, John Bridenstine, directeur de la NASA, vient d'annoncer au National Space Council NSC américain qu'un tel réacteur serait disponible pour permettre des vols vers Mars à partir de 2022. Ce serait, a-t-il dit en reprenant la phrase célèbre, un pas de géant pour l'humanité. Le président de BWX Technologies et membre du NSC Rex Geveden, a confirmé que la nouvelle version évoquée par la NASA permettrait d'atteindre Mars en 3 ou 4 mois, au lieu du double envisagé aujourd'hui avec la propulsion chimique.

Le nouveau réacteur nucléaire étudié par la NASA est nommé Kilopower Reactor Using Stirling Technology (KRUSTY). La NASA a présenté en août 2019 un rapport détaillé concernant KRUSTY .

La propulsion dite aussi nucléothermique est simple dans son principe. De l'hydrogène liquide est stocké dans un réservoir. Il s'échauffe en passant à proximité du cœur radioactif et se transforme en un gaz qu'il suffit d'éjecter pour obtenir une forte poussée. Le CEA français étudierait un véhicule de cette nature dit COSMOS. 

image nasa kilopower

 


 

01/09/2019
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