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Paléontologie L'étrange Spinosaurus

Un article de Colin Barras, dans le NewScientist de septembre 2018, dont nous nous inspirons très largement ici, nous offre une reconstitution du Spinosaurus, probablement l'un des plus grand des dinosaures semi-aquatique ayant jamais existé.

On désigne de ce nom des dinosaures carnivores vivant essentiellement des poissons très nombreux peuplant les étendues d'eau douce ou saumâtre , elles-mêmes nombreuses et profondes, caractérisant une époque abondamment arrosée de pluie et très humides. Le Spinosaurus intéresse particulièrement les paléontologues car ses caractères singuliers pourraient éclairer une des questions encore sans réponse concernant les dinosaures: étaient-ils comme l'on pense incapables de nager, autrement dit exclusivement terrestres? Rappelons que de très nombreux resptiles marins existaient  au temps des dinosaures, tels que Ichthyosaure, Mosasaure, Kronosaure... 

C'était sans doute un des carnivores le plus redoutables de cette époque, disposant d'une mâchoire de type crocodilien et de membres antérieurs dotés de griffes ressemblant à celles d'un ours gigantesque. Celles-ci auraient pu lui servir de harpon pour chasser les grands poissons. Mais il ne semble pas avoir été capable de voir ses griffes en nageant. Peut-être lui servaient elles seulement à déterrer des cadavres. Ses jambes arrières, de configuration rarement vue, lui permettaient à la fois de se déplacer sur Terre et de nager. De plus, tout au long de l'épine dorsale, il était doté d'une sorte de voile très haute, dont il n'est pas encore possible de bien comprendre le rôle, si l'on admet qu'il ne s'agit pas seulement d'une simple dérive de l'évolution.

Les images reconstituées montre qu'il avait environ 15 m. de long, ce qui faisait de lui le plus grand des dinosaures carnivores connus à ce jour, dépassant très largement en taille le T.rex popularisé par le cinéma (https://en.wikipedia.org/wiki/Tyrannosaurus) Il appartenait à la famille des spinosauridés, apparue il y a environ 150 millions d'années b.p . Rappelons que tous les dinosaures avaient pour des raisons encore mal connues disparu lors de la grande extinction dite crétacé tertiaire survenue il y a 66 millions d'années b.p, qui avait laissé place aux premiers mammifères. Les spinosauridés sont les seules dinosaures connus se nourrissant de poissons.

Ils sont apparus il y a environ 100 millions d'années en Egypte et en Afrique du Nord. Le squelette fossile le plus complet a été découvert au Maroc en 2008. Il se trouve aujourd'hui au Musée d'Histoire Naturelle de Milan. Les chercheurs de fossiles poursuivent des recherches pour en trouver d'autres. Les caractéristiques de ces fossiles laissent penser qu'il s'agissait d'un animal terrestre en voie de transformation pour devenir marin, à l'image de ce que sont aujourd'hui les baleines, dont les ancêtres disposaient il y a 50 millions d'années de 4 membres alors qu'ils vivaient dans une région proche de la mer.

L'hypothèse d'un spinosaurus aquatique est encore discutée aujourd'hui par certains paléontologues, pour des raisons que nous n'évoquerons pas ici. De même la façon dont il se comportait en pleine eau n'est pas encore claire, compte tenu de la nature très particulière de son squelette. De toutes façons, il semble qu'il n'était qu'un mauvais nageur. Il devait plutôt chasser et se nourrir dans des eaux peu profondes, permettant la marche. Quoiqu'il en soit, il n'a pas pu évoluer pour donner naissance à des dinosaures carnivores terrestres tels qu'ils sont connus aujourd'hui.

Sources

https://www.newscientist.com/article/mg23931961-200-the-mystery-of-the-dinosaur-with-crocodile-jaws-bear-claws-and-a-sail/

Voir aussi http://science.sciencemag.org/content/345/6204/1613 (accès réservé)

Pour plus de détails, voir https://fr.wikipedia.org/wiki/Spinosaurus

 

 

 

22/09/2018
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